Al Maslakh
al maslakh (the slaughterhouse) is a ufo created to publish the unpublishable in the lebanese artistic scene



Axel Dörner trumpet
Franz Hautzinger trumpet
Mazen Kerbaj trumpet
Carl Ludwig Hübsch tuba

1 Mar Mikhael in The Afternoon 16:23
2 Gemmayzeh Drinks 07:37
3 Armenian Coffee 02:41
4 Hamra Drinks 06:17
5 The Last Supper in Sin el Fil 12:03

all music improvised by dörner, hautzinger, kerbaj and hübsch – recorded (on the 20th and 21st of november 2013) and mastered by fadi tabbal at tunefork studio, beirut – mixed by carl ludwig hübsch, mazen kerbaj and fadi tabbal

artwork & design by mazen kerbaj
inside photo by tony elieh

produced in lebanon by al maslakh


The visual component of music has seemingly always been given short shrift by critics, and for that matter, listeners too. Except for the rare instances where a person is born with an acute synesthesia, or the ability to see musical notes as colors or shapes, perception of sound is limited to emotion and the sensation of movement i.e. dance music. Improvised music, especially minimalist improvisation practiced by the Ariha Brass Quartet maybe the best avenue for a listener to develop his own form of synesthesia. 
The practitioners here, three trumpeters, Axel Dorner, Franz Hautzinger Mazen Kerbaj and Carl Ludwig Hübsch hoisting a tuba, practice a unique approach to their instruments. Dörner's horn has been featured in the modern jazz ensembles of Alexander von Schlippenbach, Ken Vandermark, and Sven Ake Johansson, and the post-bebop revival bands Peeping Tom and Die Enttäuschung. Similarly, Hautzinger's work in the Max Nagl Ensemble and Hübsch in Michiel Braam's Hybrid 10tet may not prepare you for this otherworldly experience. All four musicians set aside a traditional approach to playing, substituting breathe for notes, abandoning a mouthpiece, and applying amplification to microscopic sounds. 
The quartet recorded this session in Beirut 2013, after a week's residency and performances. The four like-mind players open the disc with "Mar Mikhael in The Afternoon," the longest improvisation at 16-plus minutes. The fluttering of notes is accompanied by the snorting of unseen wild beasts and the coyote howls of brass. Their language, developed in the past 20 years or so, is a direct descendant from the European (as opposed to the American) systems and improvisers such as Derek Bailey, Eddie Prevost's AMM, and Paul Rutherford. 
Stripped of the conventions of noted music, the growls and micro-notes would not be out of place in sci-fi cinema as the backdrop to the silence of an orbiting space station. The squiggles and on/off switches of sounds inhabit the ghosts in the machines of the imagination, but also the rumble and hum of the earth's inner core. "Hamra Drinks" buzzes with the low (really low) bass reverberation and the looping notes of trumpet that take on an organic biologic shape. Each piece conjures a response be it a visual, an emotional, a fragrance, a flavor, or something tactile. Ahira Brass Quartet opens the listening experience to all five senses.
All About Jazz | Mark Corroto

Challenging the reductionist idea that music from the non-western world only fits in the so-called ethnic category are Beirut’s committed free improvisers. Like outsiders whose grasp of a language’s grammar sometimes exceeds that of natives, within the past decade Lebanese sound explorers have proven their skill playing alongside advanced improvisers from elsewhere, at the city’s annual free music Irtijal Festival, or in ad hoc settings in Lebanon or Europe. This CD confirms this combination as Beirut-based trumpeter Mazen Kerbaj’s ideas are integrated within the Ariha Brass Quartet (ABQ) which also includes Austrian trumpeter Franz Hautzinger as well as Germans, trumpeter Axel Dörner and tubaist Carl Ludwig Hübsch. Multi-ethnicity of the quartet aside, the key to the five tracks here is not that they’re improvised by a brass quartet or even by a group of brass instrumentalists. Instead the four use their tubing, valves and metal as idiosyncratic sound sources with few antecedents. Hübsch’s hippo-like guttural snores serve as the connecting ostinato throughout, with the trumpeters dividing other textures among themselves. Individual narratives take the shape of insect reflecting buzzes, calliope-like chirps, unaccented breaths, bent timbres, string-scraping imitations and pseudo Jew’s harp resonations. Rhythmic judders propel each piece, with sustained silences appearing like desert oases to confirm time passing and forward motion. Occasionally, as on “Mar Mikhael in the Afternoon”, piercing tones or glottal groans perforate the group sound, but they’re quickly subsumed beneath the vibrating undertow. The ABQ also binds drones, rubs and skitters to realize an electronic-like texture from all-acoustic instruments.
Like singing birds perched on a telephone wire, the brass players pass the theme from one to another in conversational form on the concluding “The Last Supper in Sin el Fil”. Religious and/or geographical association aside, the track finally defines separate muted-trumpet personalities in the form of bubbling blows from one; high-pitched whines from another; with the third propelling dry air. Joined by echo-chamber-like reverb from the tubaist, the four reach a crescendo of ratcheting tones before subsiding into a retreating closeness that confirms the distinctiveness of the group’s work as well as its identity.
Music Works | Ken Waxman

In many ways, the prior album on Al Maslakh is even more striking: Ariha Brass Quartet (recorded November 2013 in Beirut, and released in 2015) features Axel Dörner, Franz, Hautzinger & Mazen Kerbaj on trumpets, and Carl Ludwig Hübsch on tuba. Apparently they forego mouthpieces for this highly focused interaction, which although rather minimal at times, does include a broad range of sonorities via breath, tonguing & other (sometimes percussive) forms of articulation. One might even characterize it as a collective study in articulating breath through a tube, again with a strangely effective sense of momentum (and again, a kind of ritual calm, which is the main thing I associate in common between the two albums). Hübsch recently appeared in this space with Drought, another album that projects a sense of calm, but in that case, sending the mind in a variety of almost centrifugal directions (in part via differentiated timbres) — as opposed to the hermeneutic concentration of Ariha Brass Quartet. The album I find perhaps most comparable, although still quite different, given its multifaceted ensemble, is the very underrated Ramble — another great album for clearing the mind (particularly of earworms). I should also mention the Earth Tongues trio (and its albums Rune & Ohio), with its perhaps even more similar breathy & richly articulated trumpet & tuba, there joined by actual percussion for color & in that case at a slow (albeit not truly geologic) pace. One might also note the soprano sax quartet Cold Duck (and in turn Kobi's electronically manipulated articulations on Carved Water). But with Ariha Brass Quartet, there is no electronic manipulation, unless one counts the recording & mixing processes themselves, and one should: Close miking is crucial to the brass articulations here (as it had been to the mix on Nashaz). What we hear, then, is an exploration of the rhythm of breath out of the smallest spaces & deviations, an exploration that almost seems to make pitch irrelevant (such that the trumpet & tuba seem interchangeable at times), forging a kind of equality amid difference. There isn't a lot happening sometimes, as procedures often slow to a single articulation, yielding a heightened sense of mental focus. (It would appear to evoke the ocean & seagulls toward the end as well.) Ariha Brass Quartet lets us hear, yet again, that even (especially?) in our highly mediated technical world, there remains something special about breathing. It's a uniquely appealing album that manages to exceed its own seemingly limited scope.
Todd McComb's Jazz Thoughts

Trois trompettes et un tuba, attention Dörner, Hautzinger, Kerbaj et Hübsch ont sorti la plomberie lourde. Ca pète, ça crisse, ça hurle ça souffle, ça fait gloup, pschhht, tac...tac tac, krkrkrkr, mfff, .....clop. A ne pas écouter en nettoyant la salle de bain sous risque de confusion. De l'improvisation libre comme ça, c'est vrai que je n'en écoute plus beaucoup, mais là il y a quelque chose qui sort de l'ordinaire : on ne s'ennuie pas !
Une descritpion de la musique et une présentation des musiciens est inutile ici : ceux qui s'intéressent à ces musiques ont déjà entendu ces artistes sur de nombreux disques, et les ont vu dans leurs salles et festivals favoris. Mais je tiens malgré tout à parler de ce disque d'une part parce qu'il est bon, et surtout parce qu'on y retrouve le trompettiste et dessinateur Mazen Kerbaj que j'admire depuis plusieurs années (autant pour ses dessins que pour ses improvisations), et que j'avais découvert pour la première fois je crois avec le puissant Starry Night (voir extrait ici) : un long duo de trompette et de bombardements israéliens sur un balcon libanais...
Mais revenons au Ariha Brass Quartet. Vous l'aurez compris, pas la peine de chercher des rythmes, des mélodies, ni rien d'autre qu'une avalanche de techniques étendues. Voilà, peut-être que j'ai découvert ce disque au bon moment, ou peut-être pas, mais le fait est que je le trouve vraiment bon. Non pas pour la virtuosité dont chacun sait faire preuve ici, c'est justement cette virtuosité qui m'agace souvent. Mais pour la musicalité de ces cinq improvisations : car le quartet parvient à créer des textures aérées, cohérentes, homogènes tout en étant composées de couches assez disparates. Et surtout, le quartet évite les écueils de l'improvisation spontanée qui part dans tous les sens et les dérives réductionnistes minimalistes et creuses.
Tout au long de ces improvisations, le quartet gère une certaine tension toujours égale : qu'ils jouent collectivement, à deux, forts, lentement, agressivement. C'est toujours intense quoi qu'il se passe, et on est toujours en attente de ce qui va arriver. Ce n'est pas que cette musique soit agressive ou forte, ni même chaotique, loin de là, il y a plein de finesse dans le jeu de chacun, plein d'espace pour que chaque son se développe, mais chaque intervention sonore apparaît comme une sorte d'événement, il y a comme un quelque chose de dramatique, de fort. C'est comme si rien n'était laissé au hasard et que tout arrivait au bon moment, et c'est ce qui fait une bonne improvisation selon moi, une musique où les réponses sont adaptées, précises, cohérentes, où le groupe laisse de l'espace à chacun tout en agissant de manière collective. Une musique qui se développe comme une histoire, avec ses accalmies, ses progressions, ses climax, ses tensions et ses détentes, le tout étant de bien doser chacun de ses éléments, et c'est ce que fait le Ariha Brass Quartet justement. 
Cette musique n'est pas exempte de clichés (ma chronique non plus), non, mais c'est un cliché de qualité, un des disques que j'aurais envie de conseiller quand on me demande un disque représentatif des musiques improvisées au 21e siècle.
improv-sphere | Julien Héraud  

Flatterzungen. Helikopter-Geknatter. Knurren, Brummen. Es fällt schwer, die Klänge, die Mazen Kerbaj und das Ariha Brass Quartet auf ihren Blechblasinstrumenten hervorbringen, nicht lautmalerisch oder in Bildern zu beschreiben. Von den sechs Trompetern, mit denen Kerbaj 2014 auf den Donaueschinger Musiktagen aufgetreten ist, sind Axel Dörner und Franz Hautzinger dabei, dazu der Tubist Carl Ludwig Hübsch. Es rauscht und faucht. Dann federnde Explosivlaute der Tuba. Pause. Die vier Bläser lassen sich Raum und Zeit. Gewöhnliche Trompetentöne sind äußerst selten zu hören. Wenn dann quietscht es in höchstem Lagen, instabil wie bei einer Vollbremsung. Sehr leises Fiepsen und Wimmern. Und wieder das Geknatter. Die drei Trompeten kann nur auseinanderhalten, wer die Spieler kennt: etwa weiß, das Kerbaj sein Instrument auch mit Saxophon-Mundstück und Schlauch anbläst. So geht es sechzehn Minuten im ersten Titel.
Der zweite, knapp halb so lang, beginnt mit Krach: Lärm, Rauschen, Brummen. Aber sehr achtsam, genau, abgegrenzt. Dann, auf ein leises, trommelndes Pulsieren, folgt eine Kakophonie von Luftgeräuschen, Gezeter, Stimmen, die durch die Instrumente hindurch nölen, alles in hoher Dichte, zuletzt ein unaufhörliches Geraschel und einzelne Aufschreie über einem grummelnden Pedalton. Dann im dritten, noch kürzeren Titel, „Armenian Coffee“, wieder dieses mechanische Scheppern: Es wird wohl der Propeller des Handventilators sein, den Kerbaj gegen den Schalltrichter dengeln lässt. Dazu pfeift, fiept und rauscht es auf höchst lebendige Weise: zuletzt irgendwo in der Mitte zwischen rieselndem Wasser und dem Geräusch eines in der Hand zerknautschten Plastikbechers.
Kerbaj allein hat bereits ein reiches Arsenal von Geräuschen und Spieltechniken zu bieten, wie er auf seiner ersten CD auf dem eigenen Al-Maslakh-Label bewiesen hat, die den lautmalerischen Titel „Brt Vrt Zrt Krt“ trägt. Dörner, Hautzinger und Hübsch erweitern die Palette.  Es ist ein wenig wie bei elektronischer Musik, die Assoziationen weckt, auch wenn sie eigentlich abstrakt bleibt. Der Unterschied ist, dass die agile Interaktion und die menschliche, instrumentale Klangerzeugung nie den Eindruck von Sterilität aufkommen lässt, der bei der Elektronik leicht droht. Gewisse Routinen sind schwer zu vermeiden, so das ständige nervöse Getrippel, Geraschel, Getrommel. Dem steht eine große Transparenz entgegen. Die vier Bläser hören sich gegenseitig immer aufmerksam zu, ohne in Überbietungsgesten zu verfallen.  Eine sorgfältige Abmischung macht daraus fünf unterschiedlich lange Titel, die wie „Last Supper in Sin el Fil“ nicht ohne Ironie auf Beiruter Lokalitäten verweisen. Was die CD gegenüber dem Live-Erlebnis nicht bieten kann, macht die limitierte Auflage mit dem von Kerbaj gezeichneten Cover wett: ein kleines Gesamtkunstwerk erkennbar libanesischer Provenienz.

Neue Zeitschrift für Musik | Dietrich Heißenbüttel

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